Op de bedrijvenzone Buda in Vilvoorde springt één kantoor in het oog. De groengevel, de plantjes en struiken rond het gebouw zorgen voor een groene oase in deze industriezone. Hier huist Ecoworks, een bedrijf gespecialiseerd in groendaken, groene gevels en zwemvijvers. In 2016 werd de onderneming ‘Klimaatambassadeur 2015’ voor Vlaams-Brabant. Recent had ik een gesprek met John Kinnen, één van de zaakvoerders.

ecoworks_web_-712

Jullie kantoor springt er wel uit hier op het bedrijventerrein in Vilvoorde.

Dat klopt. Met Ecoworks willen we de natuur terugbrengen in de leefwereld van alledag. Zoals je ziet, doen we dat vrij letterlijk. We bedekken gevels met planten en creëren daktuinen op gebouwen. We leggen ook zwemvijvers aan. Totnogtoe hebben we vooral zwemvijvers voor particulieren gerealiseerd, maar we willen die zwemvijvers ook in de openbare ruimte introduceren. We dromen ervan om ook publieke zwembaden natuurlijker en duurzamer te maken. Onze groendaken en groene gevels (‘verticale tuinen’) interesseren zowel particulieren als bedrijven en overheden. We zijn actief in een zeer specifieke niche. Daarin willen we heel sterk staan. We doen dan ook alles, van ontwerp tot aanleg en onderhoud.

Liggen er veel kapers op de kust?

Kapers is sterk uitgedrukt, maar er zijn wel steeds meer concurrenten. Vooral jongeren zoeken hun geluk op ons terrein. Dat is een uitdaging, maar het betekent ook dat onze markt volwassener wordt. Voor de zwemvijvers krijgen we concurrentie van tuinbedrijven. Dakdekkers zien dan weer toekomst in groendaken. Volledig gelijkgezinden met dezelfde filosofie vind je totnogtoe weinig. We blijven vrij uniek in Vlaanderen. Ecoworks heeft zich gespecialiseerd in groengevels, groendaken en zwemvijvers. We stellen de ambitie van een groene omgeving steeds voorop en willen de realisatie ervan zo goed en volledig mogelijk doen.

john

Veel buitenzwembaden trekken ook deze zomer veel mensen aan. Meestal zijn dat nog klassieke zwembaden. Heb je met Ecoworks al ergens een publieke natuurlijke zwemvijver gerealiseerd?

In Groot-Bijgaarden gaan we een publieke zwemvijver bouwen van 1.200 m². Het is een zeer uniek en héél mooi project. We hebben ook al een zwemvijver ontworpen voor de stad Bever. Stilaan worden zulke zwemvijvers bekender.

Soms denk ik: in elk dorp is er wel een vijver. Het zou fantastisch zijn om die om te vormen tot een natuurlijke zwemvijver. Zwemmen in een vijver met loepzuiver, helder water is echt veel leuker dan in een doorsnee zwembad. Het is alsof je in een bergriviertje zwemt. Dat is perfect haalbaar mits de juiste technologie. En die hebben we in huis. Als je zwemt in zo’n zwemvijver, verandert je kijk op je tuin. Enkele maanden na de installatie van hun vijver hoor je onze klanten plots bevlogen praten over waterschaarste en salamanders. Ik vind dat echt fantastisch.

ecoworks2

Hoe ben je op het idee gekomen om Ecoworks uit de grond te stampen?

Als jonge kerels vroegen we ons af wat we met onze grote vakantie konden doen. Opeens hadden we het idee een vijver te graven voor mijn ouders. Daarna wou een buurman een zwemvijver. Tijdens de volgende vakantie kwam het idee van Ecoworks tot stand. Met de verdiende centjes van die eerste zwemvijver gingen we van start.

We zijn met drie zaakvoerders. We hebben elkaar altijd goed aangevuld. Een collega is bioloog, gespecialiseerd in maritieme wetenschappen. Zijn kennis is fundamenteel voor ons bedrijf. Een tweede collega is handelsingenieur. Zelf ben ik vooral gepassioneerd door ondernemen en mensen. We zijn altijd kerels geweest die niet houden van stilzitten en rondkijken. Omdat we geen connectie met de aannemingswereld hadden, zijn we het dan maar zelf geworden en it suits us. Aannemen is heel gevarieerd en uitdagend.

Wat we doen, is ondertussen ook populairder geworden. Bij de start in 2007 was het not done. Vandaag heeft elk architectenbureau wel wat ervaring met groendaken en groene gevels. De meeste vooruitstrevende architecten zijn ook volop bezig met de idee van de groene stad. Het product dat wij aanbieden, is maatschappelijk heel relevant geworden.

De idee leeft dat groendaken en groengevels enkel weggelegd zijn voor mensen met een dikke portefeuille. Klopt dat?

Onze producten kosten geld. Daar moet je niet flauw over doen. Groendaken zijn wel al breed toegankelijk. Verticale tuinen zijn helaas nog steeds voorbehouden voor een vrij select publiek. Een groene gevel kost meer dan een gewone gevelsteen en is dus luxe. Een zwemvijver is ook per definitie luxe.

We komen meestal bij gezinnen die heel bewust voor ons kiezen. Sommige mensen sparen echt heel hard voor een zwemvijver. Ze kiezen er bijvoorbeeld voor om met een kleinere auto te rijden, maar wel te investeren in een zwemvijver. Een zwemvijver vinden ze mooi en brengt rust. Dat is levenskwaliteit voor hen.

Maar ik moet toegeven dat we vaak mogen werken voor vermogende klanten. Dat is een geluk. Als vakman en vanuit de passie voor ons product is het heel dankbaar om je te kunnen uitleven in creatieve details en te kunnen werken aan een nog perfectere afwerking.

160225_klimaatambassadeur

In 2016 verkozen de provincie Vlaams-Brabant en miK jullie tot ‘Klimaatambassadeur 2015’. Wat betekent die titel voor jullie?

Je kunt zo’n titel enerzijds dood relativeren. Maar het is natuurlijk heel cool dat we die titel kregen. De titel ‘Klimaatambassadeur’ staat voor geloofwaardigheid, erkenning en bevestiging. Dat is niet onbelangrijk.

Duurzaamheid is eigen jullie product. Voor veel bedrijven is dat niet het geval. Heb je tips voor bedrijven om met duurzaamheid aan de slag te gaan en duurzaamheid te integreren in hun activiteiten?

Wat we doen is inderdaad duurzaam. Ons product is op zichzelf duurzaam en heeft een positieve impact op het milieu. Als je er voluit voor kiest om te werken aan duurzaamheid, dan begint dit met wat je doet als bedrijfsactiviteit. Ledlichten ophangen als lobbyist voor steenkool, lijkt mij een druppel op een hete plaat.

Voor mij gaat duurzaamheid om een bepaalde logica. Het doet je denken op langere termijn. Dat alleen al geeft voldoening. We proberen duurzaam te zijn in alles wat we doen, maar uiteraard vergt dat soms ook wat geduld. De hedendaagse realiteit van het bedrijf blijft ook doorslaggevend. Ik wil bijvoorbeeld graag dat alle auto’s van Ecoworks elektrisch rijden, maar we kunnen dat momenteel helaas niet betalen. Daarom moeten we die ambitie uitstellen en ernaartoe werken. Als student zou ik die stapsgewijze aanpak niet begrepen hebben. De transitie naar een duurzame economie verloopt niet altijd eenvoudig. Maar dit mag ons niet tegenhouden om hieraan te blijven werken en te geloven dat verandering mogelijk is.

Welke rol zie jij voor bedrijven weggelegd om onze samenleving klimaatneutraal te maken?

Bedrijven mogen niet vergeten dat ze een heel grote verantwoordelijkheid hebben. Als bedrijfsleider ben ik ervan overtuigd dat er een fiscale shift moet komen waarbij niet-duurzame producten anders belast worden. In samenwerking met bedrijven kunnen overheden ons sterk verstedelijkt Vlaanderen in sneltempo vergroenen. Dat is nodig om de klimaatverandering tegen te gaan en om de gevolgen ervan op te vangen. Als je overal groene daken zou leggen in de steden, zouden er minder overstromingen zijn en zouden we ons beter kunnen beschermen tegen de hitte. Dat bevestigt een studie van de KU Leuven over de producten van Ecoworks. Bovendien zou onze gezondheidszorg er wel bij varen. De lucht die we inademen, is properder met groendaken. Het groen op dde aken haalt bovendien fijn stof en CO2 uit de lucht.

Alles wat goed is voor het milieu, draagt inderdaad ook bij aan het welzijn van de mens. Hartelijk dank, John, voor dit gesprek! Hiermee waren we niet aan ons proefstuk toe. Weet je nog? Acht jaar geleden stonden onze neuzen ook al in dezelfde richting.

Maakt ook jouw bedrijf werk van klimaatneutraliteit en duurzaam ondernemen? Stel je dan kandidaat voor 1 oktober 2017 en wie wordt jouw bedrijf verkozen tot Klimaatambassadeur 2017! We maken de winnaar bekend op de nieuwjaarsreceptie van VOKA Vlaams-Brabant op 16 januari 2018.

Dit interview draagt bij aan de Duurzame OntwikkelingsDoelstellingen (Sustainable Development Goals – SDG’s).